The Benaki Museum in Athens: the true story

Antonis Benakis, scion of one of the leading families of the Greek diaspora, was born in Alexandria in 1873. He was witness to the vibrant tradition of national benefaction which, from the earliest years of Greek independence, was so clearly manifest amongst the Greek communities abroad.

Benakis began his career as a collector in Alexandria, gradually reaching the decision to donate his collections to the Greek state, an idea which became reality after he settled permanently in Athens in 1926.


The world in which Antonis Benakis moved was shaped in a period when the drive to extend the boundaries of the Greek state was as much an element of contemporary society as the parallel ideologies of urban development and enlightenment through education. Benakis’ proverbial generosity towards other cultural institutions and undertakings was indicative of this.

His personality was formed within a family environment which nourished such ideals, and which also fostered the exceptional literary talents of his sister, Penelope Delta (1874-1941), whose stories have been familiar to generations of Greek children.

It is certain that Antonis Benakis, the founder of the Benaki Museum, was also influenced by the example of his father Emmanuel Benakis (1843-1929). A close friend and colleague of the great statesman Eleftherios Venizelos (1864-1936), Emmanuel Benakis placed his fortune at the disposal of numerous charitable foundations and likewise contributed to the settlement of refugees in the aftermath of the catastrophe in Asia Minor.

Within this context, the nature of Antonis Benakis’s benefaction becomes self-evident. Its most salient feature remains the fact that during his own lifetime Benakis donated the museum he created to the Greek state. Of equal importance was his continuous involvement, until his death in 1954, in enriching and improving the organisation of the museum’s holdings, and his role in ensuring its financial security.oving the organisation of the museum’s holdings, and his role in ensuring its financial security.


O Aντώνης Mπενάκης, γόνος παλαιάς ιστορικής οικογένειας της Ελληνικής Διασποράς, γεννήθηκε το 1873 στην Αλεξάνδρεια και ανατράφηκε με ζωντανή ακόμη την παράδοση της ευποιίας που, από τα πρώτα μετεπαναστατικά χρόνια της απελευθερωμένης Eλλάδας, εδραιώνεται κυρίως στο χώρο του παροικιακού Eλληνισμού.

Στην Aλεξάνδρεια άρχισε να εκδηλώνει τα συλλεκτικά του ενδιαφέροντα, ενώ ταυτόχρονα ωρίμαζε μέσα του η ιδέα της δωρεάς, η οποία αποκρυσταλλώθηκε με την οριστική του εγκατάσταση στην Αθήνα το 1926.

Ο ψυχικός κόσμος του Aντώνη Mπενάκη διαμορφώθηκε σε μια εποχή κατά την οποία η αποκατάσταση των εθνικών συνόρων της Eλλάδας πρόβαλλε ως κοινό όραμα πάνω στα παράλληλα ιδεώδη του αστικού εκσυγχρονισμού και της εκπαιδευτικής αναγέννησης. Ενδεικτική ήταν άλλωστε η παροιμιώδης γενναιοδωρία του στην ενίσχυση πολλών άλλων πνευματικών ιδρυμάτων και σημαντικών πολιτιστικών εκδηλώσεων.

Η προσωπικότητα ωστόσο του Aντώνη Mπενάκη διαμορφώθηκε μέσα σ’ ένα οικογενειακό κλίμα ευνοϊκό για τη διάπλαση τέτοιων ιδανικών. Το ίδιο κλίμα γαλούχησε και την αδελφή του Πηνελόπη Δέλτα (1874-1941), την σπάνιας ευαισθησίας μυθιστοριογράφο που με τα βιβλία της μεγάλωσαν γενιές ολόκληρες της ελληνικής νεολαίας.

Τον ιδρυτή του Μουσείου θα επηρέασε οπωσδήποτε και το παράδειγμα του πατέρα του Eμμανουήλ Mπενάκη (1843-1929), στενού συνεργάτη του μεγάλου πολιτικού Eλευθερίου Bενιζέλου (1864-1936), που διέθεσε επίσης την περιουσία του χρηματοδοτώντας πολλά κοινωφελή ιδρύματα και συμβάλλοντας στην αποκατάσταση των προσφυγικών πληθυσμών μετά τη Μικρασιατική Καταστροφή.

Μέσα σ’ αυτό το πλαίσιο και μόνο μπορεί να γίνει κατανοητή η προσφορά του Aντώνη Mπενάκη. Βασικό της χαρακτηριστικό παραμένει η «εν ζωή» ανάθεση στο Έθνος του Μουσείου που δημιούργησε. Θα πρέπει όμως να εξαρθεί και η συνεχής φροντίδα του για την καλύτερη δυνατή οργάνωση, τον πλουτισμό και την εξασφάλιση των οικονομικών του Μουσείου ως το θάνατό του, το 1954.

Source: The Benaki Museum

Read also: The New Benaki Museum in Athens


3 thoughts on “The Benaki Museum in Athens: the true story

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )


Connecting to %s